Morre Raymond Tomlinson, o criador do e-mail e do uso de arroba (@)


Morre Raymond Tomlinson, o criador do e-mail e do uso de arroba (@)

Raymond Tomlinson, o pai do e-mail e criador do símbolo de arroba (@) para seu uso nos endereços de internet, morreu neste sábado (5) aos 74 anos.

Tomlinson era uma lenda da Internet. Em 1971, desviou-se uns milímetros do que deveria ser o seu trabalho e deu um passo de gigante em direção à rede de comunicação global que se viria a criar duas décadas mais tarde – inventou o e-mail. 

Raymond Tomlinson começou a estudar engenharia eletrônica e chegou a colaborar com a IBM. Licenciou-se e seguiu caminho para o MIT, onde tirou um mestrado na mesma área. Em 1967, entrou na Bolt, Beranek and Newman (BBN) para trabalhar no desenvolvimento de um sistema operativo para a ARPAnet.

Esta rede – que é a precursora da Internet – era um projeto financiado pelo Departamento de Defesa norte-americano com o objetivo de interligar computadores e servidores em diferentes locais, possivelmente para prevenir um ataque nuclear aos EUA. Era uma mão de obra precisava de programadores como Tomlinson. Mas o momento crucial da sua carreira aconteceu quando decidiu trabalhar em segredo num projeto paralelo.

Tomlinson estava também ligado a um projeto de envio de mensagens e ficheiros na BBN. Tinha em mãos um programa designado SNDMSG, que permitia trocar informação entre utilizadores do mesmo computador. A sua função – que era apenas melhorar o programa – evoluiu à revelia das chefias para o que viria a resultar nas bases do sistema de e-mail que se continuou a usar até aos nossos dias (e não se suspeita que isso vá mudar em breve).

Corria o mês de Outubro de 1971 quando Raymond Tomlinson fez História, enviando um e-mail para si próprio – mas de um computador para outro. Para o conseguir, teve de separar o nome do destinatário do servidor de correio electrónico. Considerou vários símbolos para fazer essa separação, até perceber que a arroba (@) não era usada em qualquer nome.

Tomlinson revelou a sua invenção a um colega, Jerry Burchfiel, que em 1998 recordou o momento em declarações à Forbes: “Quando ele me mostrou, disse: ‘Não digas a ninguém! Não é nisto que é suposto estarmos a trabalhar!’” Dois anos depois, em 1973, a troca de e-mails constituía 75% do tráfico da ARPAnet. Hoje, é uma prática banal, tanto para uso pessoal como profissional, e ocorre sem o deslumbre nem espírito transgressor.

Ray – o diminutivo por que era tratado – continuou a trabalhar na BBN. Em 1987, chegou a engenheiro principal. Os protocolos NVT e TCP/IP têm contributos seus. Num entrevista ao The Verge, em 2012, falou sobre a sua invenção para dizer que a via a ser utilizada, “em geral, exatamente da maneira que imaginava”.

O engenheiro americano foi o primeiro que utilizou o símbolo da arroba para indicar que uma mensagem devia ir para um computador da rede, separando o nome do destinatário do da rede.